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Datapath a 40 anni – I nostri fondatori dalle umili origini

Datapath 3 fondatori e Bjorn

Tony Jones, Steve De'Ath e Brett Butcher, che hanno iniziato Datapath dagli umili inizi nel 1982, condividono le loro esperienze di un viaggio "divertente".

Con Datapath festeggiando quest'anno il suo 40° anniversario, i tre fondatori originali dell'azienda si sono uniti allo staff per un pomeriggio di festeggiamenti – completo di torta di compleanno, bottiglie di bevande gassate, video nostalgici e storie in abbondanza – presso la sede centrale di Derby, nel Regno Unito.

Tony Jones, Steve De'Ath e Brett Butcher, che hanno iniziato Datapath dagli umili inizi nel 1982, hanno condiviso le loro esperienze di un viaggio incredibile.
"Noi tre lavoravamo originariamente al Rolls Royce Electronics Lab, dove c'erano circa 50 ingegneri", spiega Jones (nella foto). “Era un talentuoso team di ingegneri elettronici, fisici e matematici.

“Il nostro compito era sviluppare qualsiasi attrezzatura di cui Rolls Royce avesse bisogno per il proprio uso interno. Avevano bisogno di effettuare ogni sorta di misurazioni strane e meravigliose sui motori mentre li stavano sviluppando, e se non potevano uscire e acquistare l'attrezzatura commercialmente, l'avremmo sviluppata noi. Ma non entrava mai in produzione, perché realizzavamo unità una tantum a scopo di test o misurazione, quindi in pratica fungevamo da consulenti per il resto dell'azienda.
“E abbiamo pensato 'sai una cosa? potremmo farlo da soli'. Potremmo diventare consulenti e progettare prodotti per altre persone. E questa è stata la prima idea. Abbiamo iniziato così, ma ci siamo anche resi conto che tutto ciò che avremmo fatto sarebbe stato vendere il nostro tempo di ora in ora. Non era scalabile.

“Ciò di cui avevamo veramente bisogno era un prodotto nostro, che potessimo sviluppare, produrre e vendere più e più volte. L'idea si è sviluppata e, nei primi mesi, Steve si è seduto in un angolo sviluppando il Frontier Terminal. Brett e io abbiamo svolto una serie di lavori di consulenza su misura, tra cui un monitor del flusso di birra e il Cash Till. Avremmo portato il flusso di cassa per finanziare Steve nello sviluppo del Terminal, e gradualmente abbiamo abbandonato la consulenza e siamo andati esclusivamente all'inizio di cosa Datapath è diventato oggi”.

Successo terminale

Il Terminal è stato il prodotto chiave Datapathè il primo successo. "Abbiamo ottenuto un primissimo campione di un chip grafico prodotto da NEC", afferma Jones. “Abbiamo utilizzato questo chip grafico nel Terminale e abbiamo riscontrato che le vendite hanno avuto molto successo quasi subito.

“All'epoca eravamo in concorrenza con prodotti piuttosto costosi e potevamo realizzare i nostri con una qualità migliore a un prezzo competitivo. Abbiamo iniziato a conquistare le aziende di sistemi CAD e gli integratori di sistemi che costruivano tali sistemi CAD per gli uffici di progettazione. C’erano altre applicazioni per i Terminali, ma rappresentavano la maggior parte delle vendite.”

All'inizio degli anni '80, quando la squadra vendeva i terminali, un sistema informatico consisteva in un computer centrale, "che poteva essere un mainframe o un minicomputer, a cui pendevano dei terminali", multiutente, ciascuno con un terminale collegato a il computer centrale. "Questo è stato il modello di business fino a quando il PC IBM non ha iniziato ad affermarsi e, in un periodo di tempo piuttosto breve, tutti hanno iniziato ad acquistare PC e il mercato dei minicomputer è morto", afferma Jones.

“Se non fossimo stati adattabili e non fossimo stati al passo con i tempi, saremmo morti anche noi. Mi vengono in mente altre due aziende britanniche dell'epoca che producevano terminali grafici che poi sono scomparsi perché non cambiavano."

Jones e gli altri passarono allo sviluppo di schede plug-in, specificatamente per i PC IBM. "Era un punto di svolta, un punto nel tempo in cui la nostra direzione doveva cambiare per sopravvivere", dice. “Ciò è successo di nuovo quando MS Windows è diventato lo standard e gli utenti di PC non avevano più bisogno di una tecnologia grafica specializzata perché i sistemi Windows erano dotati di schede acceleratrici di Windows e potevano eseguire quelle funzioni. Quindi, ancora una volta, quella fu la fine di quella particolare fase della scheda grafica che stavamo realizzando.

“Ci sono stati altri momenti in cui la tecnologia è cambiata e noi abbiamo dovuto cambiare con essa. Un altro è stato quando stavamo realizzando soluzioni desktop multischermo per i mercati degli operatori finanziari, le banche, le azioni e le azioni. Alla fine degli anni '90, il modo in cui si svolgeva il commercio è cambiato in quel mercato e i nostri prodotti non erano più adatti, il che ci ha portato a iniziare a realizzare soluzioni video wall, un'estensione del desktop multischermo.

"Sento che siamo a un altro punto ora, dove le cose si stanno spostando dal video in banda base al video su IP, dove abbiamo sviluppato prodotti per quel mercato (Aetria e Aligo) che ora ci porterà su un’altra rotta.”

Momento orgoglioso

Vincere il Queen's Award è stato un momento di eccezionale orgoglio per Jones. Il team ha vinto due volte: nel 2005 per i risultati ottenuti nell'esportazione e per l'innovazione tecnologica per la metodologia utilizzata per i controller VSN.

"Ogni volta ricevevamo un bel certificato firmato dalla Regina e dal Primo Ministro dell'epoca (uno da Tony Blair e l'altro da David Cameron)", spiega Jones. “E abbiamo avuto modo di incontrare la Regina.
“Non credo che avrei mai potuto concepire il modo in cui l'azienda è cresciuta. Per me è importante che abbiamo portato l'azienda in una posizione in cui possa continuare per molti anni dopo la nostra scomparsa. Non ti accorgerai nemmeno quando me ne sarò andato adesso, e l'azienda continuerà a migliorare sempre di più, ne sono sicuro.

Avvio di consulenza

Datapath ha iniziato come società di consulenza, spiega De'Ath (nella foto sotto), lavorando per persone che volevano cose progettate su misura. "La prima cosa che abbiamo progettato è stato un monitor del flusso della birra, che sostanzialmente misurava quante mezze pinte passavano attraverso un tubo fino a una pompa della birra", afferma. “Ciò è stato fatto per un’azienda che forniva attrezzature ai birrifici, ed era utilizzato per misurare la quantità di birra distribuita nei pub gestiti per prevenire frodi. L'abbiamo già fatto prima Datapath davvero iniziato.

“Un altro progetto riguardava una cassa multiutente, come quelle usate ora nei pub di tutto il mondo, dove si preme un nome per un utente diverso. Poi abbiamo progettato una scheda grafica Euro, utilizzando un chip NEC che è stato uno dei primi processori grafici mai lanciati da nessuno.

“Abbiamo quindi scritto alcuni software per eseguire un'emulazione Tektronix, poiché a quei tempi Tektronix era leader di mercato nei terminali grafici. Tutte le grandi aziende basate su CAD avevano molti di questi terminali molto costosi. Erano basati su vettori e potevano solo tracciare linee, un po' come quando si incide uno schizzo. Quindi, abbiamo sviluppato il Frontier Terminal, che emulava un terminale Tektronix ma era basato su raster ed era in grado di disegnare la stessa immagine a colori”. Lo spostamento e il monitoraggio dei dati erano diventati il ​​punto forte del team.

"Il terminal Frontier era molto competitivo", continua De'Ath. “Ne abbiamo venduti molti, a utenti mainframe/minicomputer. Per un po' fu un buon mercato, finché le cose non cambiarono con l'avvento del PC. Le aziende che utilizzavano il CAD hanno iniziato a pensare di poter utilizzare PC più economici, quindi abbiamo sviluppato la scheda Q-PC, una scheda acceleratore grafica plug-in.
“Ogni pacchetto CAD necessitava di un driver specifico per interfacciarsi con questo hardware non standard. Funzionando con il sistema operativo DOS, ma con una scheda Q-PC e un driver appropriato, renderebbe la grafica dieci volte più veloce.

Quando è arrivato Windows, tutte le schede grafiche sono diventate uguali e dovevano solo supportare Windows e si ottenevano tutti i pacchetti CAD. Una volta che Windows è decollato ed è diventato più serio, ha completamente spazzato via quel mercato per noi, in un lasso di tempo così rapido.

All'inizio

I primi giorni furono “un po’ caotici davvero!” secondo Butcher (nella foto sotto). “Eravamo letteralmente solo in tre e un paio di altri che sarebbero venuti ad aiutare. Stavamo lavorando su progetti di consulenza, ma allo stesso tempo sviluppando i nostri prodotti. Pensavamo che la consulenza fosse un modo per finanziare lo sviluppo dei nostri prodotti. La consulenza è denaro in cambio di tempo, ma volevamo prodotti che potessimo stampare come uno stampino per biscotti e sbatterli fuori. Teoricamente l'idea era quella. Per prima cosa abbiamo realizzato il monitoraggio del flusso della birra, testandolo nel bagno di Steve!

“Durante lo sviluppo dei fondi, trascorrevo ogni giorno molto tempo presso la sede del cliente lavorando su un sistema di emulazione plug-in Intel molto costoso per scrivere software in linguaggio assembler. Il software come sistema operativo multitasking e multiutente in tempo reale.

“Abbiamo scritto un'altra versione di questo sistema operativo chiamata RCOS, un sistema operativo di controllo in tempo reale, che abbiamo venduto a un'altra azienda locale, che ha continuato a utilizzarlo nei propri sistemi di controllo.
“Ogni giorno era diverso. Avevamo alcuni progetti interessanti su cui lavorare e abbiamo dovuto affrontare alcune sfide interessanti. Rimanere senza soldi è stata una possibilità molto reale un paio di volte. Avevamo clienti falliti quando abbiamo sviluppato prodotti per loro, ma quando abbiamo trovato il nostro primo grande cliente fisso (ricordo che Tony li incontrò in una stazione di servizio autostradale), questo ci ha davvero dato il via”.

Nei primi giorni, il team riceveva grandi ordini e tutti gli imballaggi e le scatole dei prodotti “si accumulavano nei corridoi e negli uffici”, aspettando che il cliente li ritirasse, “ma nel frattempo davano fastidio a tutti” dovendo girarci intorno . “Era pazzesco. Occupato. Molto divertente”, spiega Butcher

"Penso che siamo stati davvero fortunati in molti modi", aggiunge. “Abbiamo trascorso molto tempo insieme alla Rolls Royce in panchina. Ci rimbalzavamo a vicenda, con le idee. Tony è sempre stato molto intraprendente, era conosciuto come l'uomo degli orologi, andava a comprare orologi a Londra e aveva un commercio regolare vendendo orologi al banco, ogni giorno faceva la fila per vendere questi nuovi orologi digitali.
“Steve era un'elettronica incredibile designer. Ero più interessato al software e probabilmente abbastanza bravo a vendere, quindi ho accettato un po' più di lavoro come front man aziendale. Ma eravamo davvero tutti noi, ci completavamo molto bene! Ed è stato molto divertente.